评美国宝达 Boulder 1110 :入门机种旗舰表现。

Boulder正式成立于1984年,我大约在1990年代认识老板Jeff Nelson。从他家机器外观只是一个简单的黑色盒子开始,一直到现在以铝块、CNC削切而成的高级漂亮外观,这三十几年来,Boulder可说是美国Hi End音响界的标竿。

1110的外观看起来内敛,但却给人高级的感觉,这是因为入眼所看到、触手可及之处都很精细。尤其面板、侧板的金属加工层次不是一般可以做到的。面板上的大型显示屏、八个圆钮、音量旋钮看起来很平衡,也很大器。

一炮而红

综观JeffNelson的经历,高中时他喜欢唱歌,弹Keyboard,后来发现自己喜欢音响,于是开始动手制造扩大机。在学校他就自学电子,毕业后在1970年代就拥有自己的录音室,并且也替别的录音室设计、制造混音台等。录音室做了三年,后来他进入一家名为PacificRecorders & Engineering的公司,这家公司本来就以制造广播界使用的录音机闻名,想要发展新的广播电台使用的录音设备,由老板JackWilliams发想,老板自己、JeffNelson、RandyGill合力研发,结果做出磁头固定、S/N比很高,效果好的匣式录音座,称为Tomcat。当时这部机器虽然昂贵,但因为效果好,所以在15年间卖了三千多部。后来PacificRecorders & Engineering在1986年推出英国Sonifex公司技术授权的新匣式录音机器,称为Micromax,Tomcat才停止生产。

在尚未自己创业以前,Jeff遇上美国Jensen变压器的Deane Jensen,Jensen给他很大的启发,Jeff视他为导师。Deane Jensen在1970年代末期做出著名的990 OP Amp,并且在1981年申请到专利,不过他把线路公开。这种分砌式OP Amp的作法深深影响了Jeff Nelson,到现在Boulder的扩大机内电压增益级都使用分砌式OP Amp模块。Deane Jensen还把Jeff的扩大机介绍给许多录音室,这也是Jeff Nelson事业的开始。

1110的背板只有XLR平衡端子,看不到RCA端子,这告诉您它的内部就是纯平衡架构。

可靠性第一

Jeff Nelson后来离开Pacific Recorders & Engineering公司,于1984年创立Boulder。由于自己出身于录音工业与广播专业器材,知道器材可靠的重要性,因为在专业领域里,一旦你的器材故障,就会毁了正在录制的音乐,以后没人会再用你的产品,所以从一开始就非常注重产品的可靠性。也因为这样,第一部推出的500专业用后级扩大机就获得好评。后来他把500改为500AE(Audiophile Edition),开始卖给家用音响,同样大受好评。

本来,Boulder的产品外观都是尺寸比较小的专业型,到了1995年,由于他的机器开始卖到亚洲,亚洲人喜欢比较大、外观漂亮的扩大机,包括台湾当时的代理商承奇也希望Boulder的产品外观能够改善,于是Boulder从2000系列开始改变外观,不再用「铁皮」做机箱,而是用铝合金。这项决定是对的,从此Boulder的扩大机越来越大,越来越重,也越来越漂亮,当然也越来越贵。

规模扩大

Boulder从1999年就开始使用SMD表面黏着组件迄今,这是跟大部分坚持穿孔组件的厂商不同之处。也因为非常注重产品的稳定性,所以开始有计划尽量在自家厂内完成,不再外包。就这样原本的Superior市工厂不够用了,搬到Boulder市的工厂,一直扩大还是不敷使用,最后干脆另外购地盖新厂,花了三年规划与建筑,终于在2016年迁入目前的新厂。Boulder迁到新厂后,拥有四部不同尺寸的CNC,金属喷砂室,还有价值15万美元的真空吸附组件机,用来把组件自动快速放在已经上好锡膏的线路板上。机箱、电路板、组装、测试都在自家工厂内完成,自制率可说已经到了极限。

Boulder的产品经过这么多年的演进,做了许多改变,目前Boulder的产品线分为500系列、1100系列、2100系列与3000系列,3000系列售价最高,500 系列售价最低。500系列目前只有508唱头放大器。1100 系列则有1110前级、1160后级与1021 Network Disc Player。2100系列有2108 Phono Preamp、2120 Digital to Analog Converter、2110前级、2160立体前级与2150单声道后级。3000系列则有3010前级、3060立体后级与3050单声道后级。我很期待500 系列能够继续推出前级与后级、还有数字讯源,不过现阶段大概就是1100系列的扩大机售价相对最亲民了。

1110的内部以CNC削切出几个隔离区块,二块一模一样的线路板不只是左右声道,每声道都有正相与反相线路。二个变压器与电源供应占了相当大的面积,可见电源绝对是好声的因素之一。

操控直觉

1110前级的面板上跟1160后级一样,雕刻着科罗拉多州著名山岳Flagstaff的等高线纹,如果从上方俯视,就会发现这等高线其实是一层层把面板削薄了所形成,加工层次很高。右边一个大音量旋钮,旋钮上有一个LED指示灯。中央一个6.2吋640x240的LED显示屏,底下有8个圆钮,这8个圆钮上并没有刻任何字样。打开背板的电源之后、面板右上角先显示红灯,此时显示屏会显出Boulder字样,等过一阵子,红灯变白灯,再一阵子显示屏就会显出与这八个按钮相对应的输入、音量、输入端等画面,这样就是开机完成,可以唱歌了。背板的电源开关打开后就不要关了,让1110一直保持Standby状态(此时LED灯一直显示白色明暗闪烁),要唱歌时就按下最右边那个圆钮就能启动。

面板从左到右这几个圆钮分别是输入端1-5,Option、Mute与Power。与此同时,显示屏上方也会显示输入端的名称,还有音量数字。开机听音乐时,显示屏会一直显示这些信息。

1110有一些需要设定的功能,您要从Option进入。请注意1110的显示屏并非触控,而是要按底下相对应的那几个圆钮。按下Option钮之后,显示屏从左至右会出现Balance、Display、Polarity Absolute、Polarity Right Channel、Return to Home Mute与Setup等。Balance调整左右声道平衡(转动音量旋钮)、Display调整显示屏亮度,亮度从0-100连续调整(转动音量旋钮)。Polarity Absolute就是所谓绝对相位,这是指你吹一口气给麦克风,此时麦克风的振膜是向前的。而这口气通过录音器材、制成黑胶唱片或CD、以音响器材播放,到最后从喇叭的振膜发声时,这口气会让振膜向前,这就是绝对相位。假若喇叭发出这口气时,振膜第一个动作是向后,那就表示绝对相位是反了。

显示屏下方会显示面板从左到右八个圆钮的功能,分别是输入端1-5,Option、Mute与Power。显示屏上方则会显示输入端的名称,还有音量数字。

遥控器也是由实心铝块CNC车制而成,质感一流。

绝对相位

有关绝对相位的争议从来不断,有人说可以听出绝对相位的正反,有人则认为经过了那么多道关卡,谁能知道绝对相位是正是反?不论如何,1110提供一个绝对相位反转的功能,您可以按按看自己能否听出来其中差异,只要按下这个钮,显示屏就会出现相位图形,再单击就恢复原状。请注意,绝对相位不是XLR端子1地2正3负那种相位,也不是喇叭线一声道红黑接反所产生音场中音空洞那种相位。

再来说到PolarityRight Channel,这项功能就是前面所说一声道喇叭线红黑接反时音场中音产生空洞,声音都集中在左右二侧。假若有这种状况,单击这个钮,让其中一个声道(此处标示右声道)相位反转,声音就会恢复正常,音场中央就不会空洞。同样的,按下这个键,显示屏就会出现相关正弦波图形。

在此要对Polarity与Phase这二个我们都说是「相位」的名词做个说明:Polarity指的是0度与180度的相位差,也就是反转的相位。而Phase指的是从0度到360度之间任何一处的相位。例如我们说二个声道的相位差是270度,此时我们说的就是Phase。假若我们说0度与180度的切换,就像上述吹一口气麦克风振膜向前、喇叭发声时第一声如果振膜向后,那就是Polarity差了180度。

Return to Home就是回到第一个页面,也就是有五个Input那个页面。Mute就不必解释了。

功能齐全

最后一个Setup按下去,又会出现一页选单,分别是InputSettings 、InputTheater Mode、VolumeSettings、MuteLevel、SystemInfo、RestoreFactory Defaults、Mute、Return to Home。到底Input Settings要设定什么?分别设定五的输入端的Trim(输出电平大小)、Balance与Polarity。不同的讯源可能会有不同的输入电平,所以最终听到的音量会不同。为了不必在切换不同输入端时去调整音量大小,可以将这五个输入讯源的输出电平调得一样大,这就是Trim的功能。调整时要先进入你要调整的那个Input(例如Input 1),接着再以音量旋钮来改变dB数字。Balance与Polarity就不必解释了。

Input Theater Mode是什么意思?就是让您选1-5个输入端中的任何一个,指派为连接家庭电影院系统之用。VolumeSettings则是音量幅度与每阶多少dB变化的设定。原厂设定值的音量是从-100dB到0dB,每阶音量变化是0.5dB。假若您不满意这样的设定,可以自己改,不过我认为改了也没什么意义,这项功能可以不必动它。

Mute Level就是设定静音的音量大小,原厂设定是-30dB,如果您觉得这样太大声或太小声,可以自己设定。System Info就是本机的一些基本数据。包括序号、连接网络的IP地址、韧体版本、升级等等。RestoreFactory Defaults就是恢复原厂设定值。其他就不必解释了。

老实说,1110的显示屏显示方式、操控方式很直觉,就算是LKK音响迷也能够设定,而且显示屏的尺寸很大,各种文字一目了然。这样的设计就很大方,不像有些前级显示屏小,设定方式又复杂,简直是要整人。光是这个显示屏就值得赞他一声。

全平衡输入输出

来到背板,看到上下二排XLR端子,包括五组输入端、二组输出端,以及一组Aux Out。再来就是Ethernet端子与触发开关。对了,1110的箱体左右二侧还特别把1160后级的散热器模样雕上,让它跟1160后级的外观更适配。在此要提醒您,Boulder希望用家使用1110时,要让1110与网络连接,这样就可以做韧体升级或诊断的工作。确认1110与网络连接的方式如下:先把网络线连接好、按Option键、再按Setup键、再按System Info键,就会显现许多信息,包括IP Address。如果可以看到IP Address,就表示已经连上网络了。

打开1110的顶盖,映入眼帘的是很漂亮的内部,分为四个隔离区块,右边是电源供应,可以看到二个环形变压器、滤波电容、稳压线路、AC电源输入的滤波器,以及面板逻辑控制线路。我注意到从变压器到滤波电容的联机也是用锁螺丝的,而非用焊的,看来包括日本、美国音响厂家都认为电源的连接线用螺丝锁紧会比用焊锡好。

再来左边二块隔离区安置一模一样的线路板,那是平衡架构的正相线路板与反相线路板,呈镜影对称。这种镜影对称的平衡线路板应该是最顶级的平衡架构了,成本高的原因不仅是用二倍的组件,更贵的是要挑出特性相同的组件来配对。最后一个隔离区块就是输入输出端,1110全机都是XLR平衡端子,根本不让您有使用RCA端子的机会。

移植自高阶

1110的线路设计最高指导原则,就是重现3000系列与2100系列前级的声音特质,所以线路设计多移植自3000与2100系列。它用64bit ARM处理器来做一些工作,包括输入切换、命名、用户接口、错误侦测、中控联机等。而且地回路有改进、温度管理做得更好,线路重新Layout,采用983增益模块。同样的,如果拿1110与上一代前级相比,音场的宽深表现远远超出上一代前级,这种情况跟1160后级与上一代后级的差异是相同的。

有意思的是,1110的线路板上除了滤波电容,全部都是表面黏着组件,这跟有些坚持采用穿孔组件的厂家有不同的思维。坚持采用穿孔组件的厂商认为SMD不如穿孔组件好听,然而Boulder全部采用SMD,但是声音好听啊!有人说SMD组件声音会比较单薄,但是Boulder的扩大机声音扎实饱满啊!可见Boulder不仅仅是使用SMD而已,可能还有其他密技来配合。

除了全面使用SMD之外,1110的机箱内除了电源连接线之外,没有看到机内配线,每块线路板之间都是以扁平电缆连接。这种做法跟有些厂家以机内配线来做调音迥然不同。而且,1110的输入输出端子全部都是直接与线路板连接,也没有使用配线。当然,SMD还有一个好处,那就是大幅缩小线路板的尺寸,也缩短了音乐讯号行经路径的长度,这是传统穿孔组件无法做到的。

三组比较

聆听1110的场地在我家开放式大空间,搭配的后级当然有1160。不过由于1160的器材评论已经在367期刊登过,所以我这次的重点是拿1110来直入ATC SCM 100 ASL双主动式喇叭,跟我的Spectral DMC30SS做比较。此外,我也拿1110来跟Pass Labs的XP22前级做比较,如此一来更能了解1110的特质。聆听过程中使用的数字讯源是emmLabs TSDXSE SACD/CD转盘,数字模拟转换器则有emmLabsDAC2 SE以及WeissDAC502。

先说DAC2SE与DAC502的差异,假若您想要的是比较开放、庞大、拳拳到肉的声音,应该优先选择emmLabsDAC2。假若您想要的是比较细致、圆润,斯文的声音,那就要选WeissDAC502。当我用PassLabs XP22直入ATC时,我选择的是Weiss DAC502;当我用Spectral DMC30SS时,我用的是emmLabs DAC2 SE;当我使用1110时,二者我认为都不错,用Weiss DAC502听起来高频段比较甜,比较细致,不过中频段就没有DAC2 SE那么扎实饱满,低频段的冲击性也没有DAC2 SE那么强,此外乐器人声轮廓的鲜明浮凸也是DAC2 SE比较强。所以,我最后的定稿是采用emmLabs DAC2SE。

拿1110来跟Spectral相比,我发现它的声音更醇、音质更美、声音更饱满,线条更圆润。声音好像精细打磨过,共鸣更丰富、背景更沉静,声音更宽松。虽然这些「更」都只是细微的差异,但绝对可以明确听出来。如果拿1110跟Pass Labs XP22相比,后者更活泼、线条刻划更深,声音的亮度与甜度都更高。在此我要说明,在更换这三部前级时,我也微调了线材,我换线材的目的不是要将三部前级的声音调成一致,而是让每部前级都发出它们自身最好听的声音。

就以HarmoniaMundi那张Philippe跟Jerome Ducros的拉赫曼尼诺夫、Myaskovsky大提琴与钢琴奏鸣曲来说好了,如果用Spectral前级来听,声音趋于中庸;换成Pass LabsXP22,钢琴的低音键弦振感特别迷人,钢琴的音粒也突出,亮度光泽都比较强。如果换成1110,低音键的重量感增加了,但没有XP22那么爽脆突出;大提琴的厚度则提升,而且更宽松,嗯嗯鼻音更浓。这么说好了,如果让Spectral居于中间,那么XP22就是比较倾向高频,1110则比较倾向低频。但无论如何,这三部前级搭配了ATC都很好听,就像三位美女,只是气质韵味不同而已。

Harmonia Mundi的录音一向不俗,这张Philippe跟Jerome Ducros演奏的拉赫曼尼诺夫、Myaskovsky大提琴奏鸣曲更是其中翘楚。不仅音乐好听,录音的自然优美更达顶级,一定要拥有一张。(HarmoniaMundi HMM 902340)。

宽松不紧绷

以下就让我来讲述1110的听感吧!用了1110之后,整个声音更宽松,音质变更美,乐器形体更圆润、更饱满,不会瘦瘦干干的。还有,整个音乐的光泽变得更美。乐器的实体感与重量感也都增加,尤其是钢琴的音粒重量感。大提琴的宽松增加好几成,小提琴也比较不紧绷。

听伍佰的「浪人情歌」时,1110的厚实稳扎特性完全被凸显出来,这种特质跟1160后级很像。例如听第二首「牵挂」时,脚踩大鼓的噗噗声既有劲又有弹性,而且量足。电Bass一直往下弹,音粒都还是那么的饱满,有重量感,能量很足。这种惊人的中低频、低频重量感听起摇滚乐来真得过瘾。

听金池那张「心醉了」。从第一首开始,我马上就察觉到合唱的人声变得很宽广,而且有厚度。等到金池嗓音出来,同样的也变得又厚又宽广。不仅人声变厚变宽广,所有的乐器听起来形体也更大、更有重量感,更丰满。既然所有的人声乐器都更宽广,连带整个音场也变得更宽广。1110简直就像个魔术师,可以把声音变得更厚更宽广,更有重量感。

听JenniferWarnes那张「FamousBlue Raincoat」时,第一首「FirstWe Take Manhattan」不再显得单薄尖锐,而且高、中、低频段的平衡性变好了。仔细分析,发现除了低频量感足之外,整体音量还可以开得更大,让原本录音时比较少的低频段得到补偿,此时声音还是很沉稳、很圆润,没有因为音量开大而让中高频变得突出刺耳。继续听下去,我的感觉是整体声音变得更宁静、更沉稳,音质提升,这种感觉是很微妙的,好像听1110时,大脑会显得更平静,理得更顺。

更像真的

听HarmoniaMundi那张海登钢琴三重奏(TrioWanderer)时,1110的宽松特性让大提琴变得更像真的,更好听,擦弦质感更松软。而钢琴的形体感、重量感也更好,小提琴的线条变得更圆润,更委婉,不会发硬,这样的特质听室内乐真的很棒。

再来听程氏姊弟那张大提琴与钢琴二重奏「Violonchelodel fuego」时,1110那宽松的特性把大提琴唱得实在太迷人了,第五轨、第七轨那大提琴嗯嗯的拉,琴弦的宽松振动所发出来的琴音就像有人在旁边拉大提琴给你听一般。而此时的钢琴也轻轻地弹着,但是那低音键听起来就好像是一颗石头丢到水里的慢动作(广告片经常会看到),那种低音往下沉的感觉也真的太美了。高音键则是丰润又温暖,当然保持铿锵的质感。光是用1110听这第五轨,心里就兴起要冲去买的念头。

可不要以为1110只会宽松饱满扎实这招,它在细腻方面的表现也会让人赞叹。例如我听JordiSavall所演奏的那张「TheCeltic Viol」,他演奏的不是小提琴,而是TrebleViol。这种乐器的体积跟小提琴类似,不过并不是夹在下巴演奏的,而是放在膝上演奏的,也是Violada Gamba琴的一种。1110可以让我听到很清晰的细微转音、杂音、擦弦声,当然琴音线条不是跟钢丝一样细硬,而是带软质圆润的线条。透过1110的再生,这种琴的共鸣、弦的弹性通通清楚呈现,而且都带有温暖的特质,听起来很舒服。假若您听这类乐器演奏时经常觉得又细又尖又硬,那真的是不幸啊!

温暖木头味

听瑞鸣唱片「古佳耶,大提琴与北方游牧民族音乐」时,1110唱出的大提琴与钢琴最让我感动。为什么?那种宽松又宽厚、还带着温暖木头味的声音实在很像真的。如果您听过钢琴与大提琴演奏,就知道这二种乐器的声音绝对不会紧绷,但是很多音响系统听起来却是紧绷单薄的,不知道哪里出了问题。而1110唱起来光是宽松的感觉就把这二种乐器的真实度推到很高的位置,加上温暖的木头味,肯定是大家梦寐以求的声音。

听AndrisNelsons所指挥的萧士塔高维契「第四号交响曲」时,一开始的鼓声就显出1110宽松厚实的特质,一直往下听,1110给予人的是温暖的声音,低频饱满,低音弦乐部有厚度,铜管的低音金属振动感觉明显,吹气的卜卜声宽厚,而且有震撼力。虽然整体的能量很强,但是并不是给人有侵略性的压迫感,也不会有张牙舞爪的感觉。

清晰不乱

最后我听EliahuInbal指挥法兰克福广播管弦乐团的马勒第四号交响曲(Denon),这位指挥年轻时就因为指挥这套马勒交响曲而闻名,不过台湾的知名度并不高,这次因为应聘来指挥台北市交,让他的这套马勒交响曲又活过来了。我建议您如果要买,就要找Denon出版的这套原版,我也见过其他公司再版的,您可以自己比较看看。

这张CD彰显出1110的什么特质呢?第一是背景很安静,这种感觉很微妙,并不是说我们的耳朵能听到的噪音比较少,用别的扩大机也听不到噪音,只是缺乏那种音乐中会让我们感觉宁静的因子。第二是音质很美,虽然1110并不是他家顶级前级,但音质之美已经够了,再往上能够提升多少我实在不敢说。第三是举重若轻,这首交响曲的动态幅度很大,小声时很小声,大声时绝对够强劲,尤其是铜管的表现。我们都知道音乐的中段最容易表现,最低与最高音量的二端难以表现,可是1110都没在怕,小声时管弦乐的各声部与乐器线条依然清晰,大声时不会杂乱,好像一切都掌控得很好。第四个特质是清晰而不强调。通常我们听某件音响器材时,清晰往往连带的就是比较突出,比较强调,这种突出强调往往会掩盖过邻近的声音,而1110却能够清晰而不强调。这么说好了,1110的清晰而不强调就好像我们摄影时ISO值并没有刻意拉高,而是靠着大光圈的光线,如此一来光线不足下仍然能够拍出清晰的照片。而一般前级就像是刻意拉高ISO值,虽然暗部也勉强可以看清楚,但画面就会显得强调。

旗舰水平

Jeff Nelson绝对是音响界中的泰斗级人物,他不仅自己设计线路,连外观也是他设计的。跟他聊天,很少听到他在吹嘘,总是很精要的告诉你重点。他也不讳言自家产品不便宜,不过他说想要把产品做到尽善尽美,成本就是那么高。想想看,他的工厂自己盖,要养二十几个人,自己拥有从箱体到SMD电路板自制的能力,这样的Hi End音响厂家有多少?Boulder 1110虽然只是他家「入门级」前级,但各项表现绝对是别家旗舰级水平。像这样的前级,钱花下去心里很踏实,因为物有所值啊!

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